Forza Clapton! Klubben utanför ligan tar ställning mot rasism och homofobi

Det finns också iögonfallande klistermärken, skildringar som sträcker sig från Che Guevara till en fest av 1958 Wales-laget. Det finns graffiti som hylder Málaga, St Pauli och Wrexham, men den mest slående synvidden är en anpassning av Barclays Premier League-logotyp, med en soldat satt på en boll som pekar på ett gevär.

En glimt sedan till livet på den gamla Unibet prickade hunden i Forest Gate och Clapton FCs värld, en klubb som bildades 1878 och spelar i Essex Senior League (ESL), en del av den nionde delen av den engelska pyramiden. Vad som hänt här de senaste åren måste gå ner som en av de mer anmärkningsvärda berättelserna utanför det professionella spelet, en rörelse där politik och fotboll har blivit förenade.Facebook Twitter Pinterest En Clapton fan visar sitt stöd, med T-tröja slogan: “Ibland anti-social, alltid anti-fascistisk”. Fotograf: Frantzesco Kangaris för Guardian. Klubben har en rik historia, som har vunnit FA-mästerkupen fem Unibet gånger i början av 1900-talet och är den plats där Walter Tull – en av Storbritanniens första svarta spelare som tjänade som arméofficer – började sin karriär.

Clapton har förändrats något under åren. Nu, varannan lördag, dödar den bekväma namnet Stillahavsbrigaden (Brigade) på deras Graceland. De är hundratals engelska, italienska, spanska och polska fans, individer som delar en kärlek till Clapton och stöder kraftfullt den antifascistiska rörelsen.De med rasistiska, sexistiska eller homofobiska åsikter är inte välkomna här, en beundransvärd inställning som har lockat någon oönskad Unibet sportspel på internet uppmärksamhet; under pre-season attackerades de av individer som är associerade med den engelska försvarsliga före en match i Thamesmead.

Förra säsongen spelade Clapton en officiell närvaro på 519 för ett spel, även om det inofficiella numret sägs vara nästan 600. Den genomsnittliga porten var knappt 200, dwarfing alla andra lag i ESL som är en blandning av amatör och semi-professionella sidor.

För att sätta figuren i sammanhang, samma dag Unibet som Clapton tittade på 225 personer mot Enfield 1893 i slutet av augusti, på andra håll i divisionen spelade Eton Manor och Barking ut en 1-1 draw framför 20 åskådare. Hem närvaro denna säsong är nästan dubbelt så på motsvarande punkt 2014-15.Facebook Twitter Pinterest Supporters går in i den gamla prickade hunden, Claptons hem sedan 1888. Fotografi: Frantzesco Kangaris för väktaren

“Det började för tre eller fyra år sedan när en liten Energybet grupp vänner ville stödja ett lokalt lag vem de hade råd att titta på varje vecka, säger Dan James, en medlem av den självklassade Clapton Ultras. “En plats utan företagets natur och begränsningar i Premier League fotboll, där du inte kan stå upp och det är väldigt dyrt.”

“Ultras-taggen är en tunga-i-kind-sak. Vi har denna politiska koppling, många människor som kommer brukar inte känna sig bekväma att gå till fotboll någon Energybet annanstans på grund av rasism, sexism eller homofobi. ”

Det kan vara en moniker född från jest, men vissa Clapton fans fungerar säkert som ultras, om än icke-vållande.Under matchen mot Enfield fanns mer än en “Capo” klädd i svart på framsidan av publiken, orkestrerande chants bakom dem. Det fanns också många flaggor på skärmen, många läste: “Ibland antisocial, alltid antifascistisk” och en framträdande placerad Energybet bonus som enkelt sagt: “Kom i havet nazister”. Ett par timmar tidigare och denna grund var ett lugnt hörn i ett livligt samhälle. När middagen augusti solnedgången slog ner var de enda personer som var närvarande frivilliga, bland annat Gordon sätta nätet upp flitigt innan han tog plats på turnstileen, med chefen Mike Walther som lade ut sitt lags kit i omklädningsrummet.

Verkställande direktören, Vincent McBean, var också en tidig ankomst.McBean, klädd i en kostym och lättskådlig under hela dagen, tog en blick på spelytan och gick snabbt på jakt efter sprinklers.Först kämpade han för att få dem att fungera, slangen gammal och förkollad från när ett närliggande förvaringsblock brändes i efterdyningarna av 7/7 London bombningarna, av oassocierade individer arg på att asiater fick spela här.

Snart var emellertid McBean nöjd, vatten sprutade felaktigt på sin uttorkade gräs som förberedelse för en andra match för hemliga ligan i kampanjen. “Vi behöver en seger idag”, säger verkställande direktören på åtta år innan han diskuterar Claptons meteoriska stigande stöd.

Kort sagt efter att jag först kom till denna klubb fördömdes av Ryman League, kunde vi inte spela någon fotboll här, säger McBean. “Marken hade arbete som behövde göra innan det kunde återupptas. Nu letar vi efter över 1000 [fans].Vad de tycker om att göra är att komma hit och titta på fotboll till ett överkomligt pris i en säker miljö. Vi har mycket skratt, de ber mig att spendera mer pengar. När vi hade våra presentationer förra året sjöng fansen sånger om alla yngre spelare, under-15-talet och andra. Det fick dem att känna sig så bra. “Facebook Twitter Pinterest Vincent McBean, verkställande direktör i Clapton FC. Fotografi: Frantzesco Kangaris för Guardian

I en pub i närheten börjar dessa fans samlas. Ölen flyter och bruset stiger, bubblande i väntan på sitt första lördagens hemspel på säsongen.En av de många italienska tifoserna erbjuder födelsedagstårta till trängseln, medan en mörk och kraftig ande passerar fritt.

“Vi är här för att vi älskar atmosfären, ha kul, sjunger på marken och dricker lite, säger Matteo från Lecce. “Det är lite som hur det brukade vara i Italien på 1990-talet. Att ha kul på stadion i England är inte möjligt, men här är det rent roligt. Förutom detta finns det alla sociala aktiviteter som är inblandade i kampen mot rasism, homofobi och sexism.Vi alla har en politisk bakgrund och vi stöder dessa slagsmål. “Jesús, en ung supporter till La Liga-sidan Rayo Vallecano som ville ta upp vänsterförklaringen i England efter att ha varit involverad i Spanien , är likaså betonat för Claptons arbete utanför fotboll. “Vi drabbades först av den antifascistiska rörelsen. Vi kom ner för en match, träffade alla människor och såg den trevliga atmosfären, säger han. “Vi brukade följa Vallecano och vi saknar det. De gör liknande saker, så vi trodde att vi borde följa det här laget. ”

Händelsen på Thamesmead har inte avskräckt dessa anhängare, men det är obehagligt att det kan ha varit.Clapton fans säger att de varnade för ett potentiellt mycket högt hot före matchen – som tidigare varit föremål för onlinevärlighet förra säsongen – men även de förväntade sig inte att vara hoppade vid grindarna före en meningslös säsongsmatch.

“Vi gör regelbundna matbanker, särskilt för flykting- och invandrarprojekt. Det går till människor som inte använder sig av offentliga medel, de som är stängda av statligt stöd. Vi började göra det regelbundet förra säsongen och människor har varit fantastiska, vilket ger massor av saker. ”

Snart nog är Kevin, Matteo och Jesús under byggnadsställningen och bultar högt tillsammans med 200 andra kamrater som har betalade insatsavgiften på £ 6.Bekymmer av våld är en värld bort, ersatt av ebullient sånger som deras sida går vidare mot Enfield.

De fem motståndsfans som har gjort resan tar 3-0-nederlaget väl, en bekväm seger i rörelse tack vare en tidig, cool finish från Warren Mfula, en 25-årig revisor. Mer buller följer när poängen ökar, från chants av “Forza Clapton” till sånger om den polska lagern Tyskie.När bollen träffas bakom nätet för en andra gång, “2-0 och Maggie Thatchers död” reverberates runt jorden.

Vid den slutliga visselpipan, Walther och hans spelare – ingen av dem betalas av klubben – samlas framför stallet för att visa sin uppskattning. “Det kan vara lite av en surrealistisk känsla när det finns så många här, normalt på denna nivå har du tur att få 30-40,” sa chefen. “Ibland kan det stoppa spelarna att vara så fokuserade som de borde vara, men i andra tider kan det ta dig tillbaka till ett spel om du är bakom. Vissa spelare stiger och andra känner trycket. ”

Mfula är verkligen en som utmärker sig i rampljuset. Framflyttningen återvände nyligen till Clapton efter en stavning på sina ESL-rivaler Ilford och kämpade för att tro på svällningen i supporternumren.Han cartwheels framför anhängarna efter segern, genomför sina firar och omfamnar efter matchen. Facebook Twitter Pinterest Clapton-spelare firar med sina anhängare efter 3-0-segern över Enfield 1893. Fotografi: Frantzesco Kangaris för Guardian

När jag kom tillbaka till Clapton blev jag helt chockad. Innan du kunde räkna antalet fans på din hand men nu finns det hundratals. Jag kunde inte tro det och visste inte vad som händer. De har låtar till spelarna, de kommer ner även under vintern, säger Mfula.

“På den här nivån är det otroligt att ha sådant stöd. Vi är väldigt välsignade. Du känner att du spelar i Premier League när du gör poäng och alla sjunger ditt namn är det en härlig känsla.Du vill inte ha ögonblicket att sluta. ”

Fläktarna, som avvisar tanken att de bara är en grupp fotbollsgigaste hipsters, börjar sprida sig. Många kommer att rekonstruera för att fortsätta festligheterna, andra går hem för att reflektera över tre tillfredsställande poäng.

“Jag hade stöttat West Ham hela mitt liv, men jag blev prissatt av modern fotboll,” återspeglar en annan fan, Steve , bestämmer vilket vattenhål ultraljuden ska gå till nästa. “Det är nu en företagsverksamhet. Men under de senaste åren på Clapton har jag träffat den mest fantastiska gruppen av människor. “